World Receivers

Georgiana Houghton − Hilma Af Klint − Emma Kunz

The exhibition "World Receivers" provides insight into an extraordinary and largely unknown chapter of modernism: Completely independent of one another, Georgiana Houghton (1814–1884) in England, Hilma af Klint (1862–1944) in Sweden, and Emma Kunz (1892–1963) in Switzerland each developed their own abstract visual language highly charged with meaning. With their works, all three strove to visualize laws of nature, the spiritual, and the supernatural; they followed their convictions with persistence and self-assertion.

Their works are complemented here by little-known films by Harry Smith (1923–1991) and the brothers John Whitney (1917–1995) and James Whitney (1921–1982). In post-war California, these artists produced experimental films in which they sought a unity of various forms of sensory perception. With innovative production methods and new media such as film and computer graphics, they created abstract, esoteric imagery. For the first time ever, these very rarely-exhibited works are being presented together in one exhibition.

Georgiana Houghton, Hilma af Klint, and Emma Kunz explored invisible forces and the transcendental; the works presented in this exhibition are the result of spiritual experiences and communication with a higher realm. The three artists understood themselves as mediums, as recipients of messages which perhaps only they could hear and which they captured in the form of works of art. With this form of mediumistic artistic creation, the artist subject relinquishes his or her ego, hands it over, as it were, at the studio door, and acts as a mediator between a hidden and the visible world.

As "world receivers," these artists were able to attribute the creation of their pictures to an external source. This gave them the freedom to overcome social, cultural, and aesthetic boundaries in their works, as well as the energy necessary to actually do so. This is accompanied by a delimitation of the concept of the work of art, which continues with the filmmakers: Harry Smith described his films as abstract scores, to which jazz musicians could improvise live; James Whitney understood his films as tools for meditation that could provide insight into cosmic principles; and the technical equipment developed by John Whitney is closely linked to the advent of modern computer technology.

The connections between the emergence of modern abstract art in the twentieth century and occult and esoteric ideas have long been explored. Many artists sought new visual means for spiritual, metaphysical, and utopian themes and found theses in abstraction. At the heart of research interest is Wassily Kandinsky, who is one of the most important artists in the collection of the Lenbachhaus. Not only his earliest abstract pictures, but also the idea expressed in his text "Concerning the Spiritual in Art" (1912) provide an important frame of reference for this project. It is not about the—ultimately unanswerable—question of who first painted abstractly, but rather about the diverse manifestations of abstraction. Abstract art does not reproduce external, visible reality, but is rather a communication of contents that lie beyond our visual perception. Its artistic form—if one follows Kandinsky’s view—is the result of an “inner necessity.”

Curated by Karin Althaus and Sebastian Schneider

In cooperation with

Victorian Spiritualists' Union, Melbourne
The Hilma af Klint Foundation, Stockholm
Emma Kunz Zentrum, Würenlos

Statements

"Gewöhnlich beginnt die Meistererzählung der abstrakten Kunst mit dem Triumvirat Kandinsky, Malewitsch und Mondrian. In Zukunft wird man sie um drei weibliche Namen ergänzen müssen. Georgiana Houghton, Hilma af Klint und Emma Kunz heißen die drei Künstlerinnen, deren aufsehenerregende Werke in der Ausstellung 'Weltempfänger' im Münchner Lenbachhaus zu sehen sind."

Dorothea Zwirner, Der Tagesspiegel

"Erst jetzt, also im 21. Jahrhundert, rückt das Schaffen dieser Künstlerinnen nach und nach ins Interesse der Museen. So auch des Münchner Lenbachhauses. Seit Jahren kümmert es sich um vergessene Künstlerinnen - und verliert dabei nie die eigene DNA aus dem Auge. (...) Selbst wer nicht glauben mag, dass hier höhere Mächte gewirkt haben, kann sich an guten, raffinierten und teils exzellenten Bildern freuen."

Simone Dattenberger, Münchner Merkur

"Die Frage eines verbindlichen 'Kanons' der Kunstgeschichte hat sich in den vergangenen Jahren ohnehin aufgelöst (...). Insofern ist es souverän, dass die Kuratoren Karin Althaus und Sebastian Schneider darauf verzichtet haben, die Werke von Hilma af Klint, Georgiana Houghton und Emma Kunz mit den im Lenbachhaus hervorragend vertretenen Modernen wie Kandinsky zu konfrontieren."

Catrin Lorch, Süddeutsche Zeitung

"Abstraktion gab's lange vor Kandinsky und Co. Im Lenbachhaus sind drei außergewöhnliche Künstlerinnen zu erleben, die sich als Medien verstanden haben und ihrer Zeit weit voraus waren. [...] mit dem Abstand von über hundert Jahren wirkt manches wie die hellsichtige Vorausschau real existierender Phänomene. Houghtons vielschichtige Wellen scheinen die Kakophonie des 21. Jahrhunderts vorwegzunehmen, af Klint vereint Mikro-und Makrokosmos."

Roberta De Righi, Abenzeitung

"Das Lenbachhaus tut nun etwas sehr Naheliegendes: Es nimmt die Bilder von Houghton, af Klint und auch die der Schweizerin Emma Kunz einfach als Kunstwerke ernst. Schließlich war auch Wassili Kandinsky auf der Suche nach der Darstellbarkeit des 'Geistigen'".

Christian Gampert, Deutschlandfunk Kultur

"Okkultismus und Avantgarde - das passt auf den ersten Blick gar nicht zusammen. Und doch gibt es einen gemeinsamen Nenner: Naturgesetze und Geistiges, Ungesehenes und Imaginiertes sollen auf Leinwand und Zeichenblättern sichtbar werden. Die Bilder aus den Zwischenwelten, die kosmische Weltordnungen mandalaartig und sinnlich schön ausdrücken, erscheinen so real wie die populären Naturstudien, die der Biologe Ernst Haeckel vor gut 100 jahren veröffentlicht hat. Er zeichnete Quallen und Strahlentiere, die Frauen suchten Erleuchtung. Aus Natur wurde Kultur. Geist und Materie wurden eins."

Gabi Czöppan, H.O.M.E

"Man könnte es so sehen: Die Ausstellung 'Weltempfänger' deckt den Aspekt der Selbstbehauptung des Künstlersubjekts auf, wo dieses am radikalsten bestritten wird - und das genau in dem Moment der Moderne, an dem Selbstbehauptung beginnt, den Kanon der Kunst zu bestimmen."

Christoph Sehl, artline